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«EL SIGNIFICADO DE LA ESCUELA AUSTRÍACA DE ECONOMÍA EN LA HISTORIA DE LAS IDEAS Ludwig Lachmann I Hablar del espíritu y de su historia en nuestra ...»

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Revista Libertas 27 (Octubre 1997)

Instituto Universitario ESEADE

www.eseade.edu.ar

EL SIGNIFICADO DE LA ESCUELA AUSTRÍACA DE

ECONOMÍA EN LA HISTORIA DE LAS IDEAS

Ludwig Lachmann

I

Hablar del espíritu y de su historia en nuestra época es una empresa arriesgada. Aun

cuando uno pueda eludir la sospecha de haber estado sentado a los pies de un metafísico

como Hegel, puede ser acusado de ser “esencialista”. Por fortuna, los autores de este Festschrift no necesitan abrigar esos temores. Ni quien celebra este aniversario ni los lectores de esta publicación tienen la menor duda de lo que se quiere decir al hablar de la escuela austriaca en teoría económica.

Hace casi un siglo que Menger escribió los Grundsätze y fundó la escuela austriaca.1 En este período hubo décadas de triunfo y otras signadas por la indiferencia. Tanto los éxitos como los fracasos de la escuela tienen que ver con el clima favorable o desfavorable de los tiempos. Al término del primer siglo de su existencia, podemos esperar algunas evaluaciones críticas de sus ideas y de su desarrollo. No obstante, no es mi intención tratar los problemas relacionados con la historia de las ideas, en sentido estricto.

A continuación intentaré señalar la meta cognitiva, la tendencia intelectual y la metodología típica de la escuela austriaca a la luz de sus mayores logros y compararlas con las de otras escuelas económicas. Sostengo que la escuela austriaca posee un “estilo intelectual” característico y demostrable, que se relaciona con la interpretación de los hechos culturales, y trataré de demostrarlo. Por supuesto, esta postura se opone al monismo metodológico del positivismo, que predomina en general, el cual proclama que hay sólo un modo de pensar verdaderamente “científico”, a saber, el de las modernas ciencias naturales. Por mi parte, trataré de mostrar que las ideas y los objetivos de los representantes de la escuela austriaca siempre han estado dirigidos, quizás inconscientemente, no sólo al descubrimiento de las relaciones cuantitativas entre los fenómenos económicos sino también hacia una comprensión del significado de las acciones económicas. Resulta curioso el hecho de que dos pensadores tan diferentes en cuanto a su origen, temperamento e intereses intelectuales como Schumpeter y Sombart hayan coincidido en su juicio acerca de la labor de la escuela austriaca, por lo menos en cuanto a que ambos vieron en las enseñanzas de los vieneses un preliminar imperfecto de Gundsätze der Volkwirtschaftslehre [Foundations of Political Economy] (Viena, 1871); 2a ed. por Karl Menger, Jr.

(1923

–  –  –

la teoría del equilibrio general de la escuela de Lausana. La posición de Schumpeter se sigue naturalmente de su punto de vista según el cual lo realizado por Walras constituye la culminación de la historia del pensamiento económico. En su opinión, la “técnica defectuosa” de los vieneses es la causa de que no hayan podido llegar a la altura del logro de Walras después de haber descubierto la escala.2 En cuanto a Sombart, su objetivo fue, aparentemente, poder negar cualquier afiliación intelectual con los austriacos. Para él, pertenecen a la “economía taxonómica” (ordnende Nationalökonomie), pero quedan malparados en comparación con los miembros de la escuela de Lausana. Su veredicto parece haber sido: “Si debe haber alguna economía taxonómica, esa es la de Pareto”.3 Creo que ambos están equivocados porque no comprenden la meta cognitiva y la tendencia intelectual de la escuela austriaca.

II

Desde nuestro punto de vista, la tendencia del pensamiento austriaco se caracteriza por la Verstehen (comprensión), que fue introducida como método de las ciencias sociales teóricas. Esta afirmación no disminuye en absoluto la importancia del concepto de utilidad marginal; simplemente indica que en la creación de este concepto fundamental los austriacos tuvieron predecesores como Dupuit y Gossen, y también contemporáneos como Jevons y Walras, que sin embargo -como veremos- desarrollaron sus propias metodologías.

Por otra parte, se sabe bien que la Verstehen, como método de las ciencias sociales, tiene una historia larga y gloriosa. Siempre ha resultado aplicable, no sólo en la interpretación de textos, como en la teología, la jurisprudencia y la filología, sino en la interpretación del significado de las acciones humanas, como en la historia. Sin embargo, hay una importante diferencia entre la comprensión como método histórico, cuya expresión sistemática se encuentra, por ejemplo, en Historik, de Droysen, y la comprensión como J. A. Schumpeter, History of Economic Analysis, New York, 1954, p. 918. “Ellos [los austríacos] también descubrieron la escala. Su técnica defectuosa sólo les impidió subir hasta el tope de ésta, pero treparon tan alto como esa técnica se lo permitió. En otras palabras: debemos ver en la teoría de la utilidad de Menger y Jevons una teoría embrionaria del equilibrio general o, de todos modos, una forma particular del principio unificador que está en la base de cualquier sistema de equilibrio general. Si bien no la articularon plenamente, sobre todo porque no comprendieron el significado de un conjunto de ecuaciones simultáneas, y aunque consideraron la utilidad marginal como la esencia de su innovación, en lugar de ver en ella un instrumento metodológico heurísticamente útil, se encuentran sin embargo, como Walras, entre los padres fundadores de la teoría moderna.” W. Sombart, Die drei Nationalökonomien, Munich, 1930, pp. 136-37.”El resultado de nuestras investigaciones ha sido claramente establecido. [...] Hemos podido observar que la mayoría llevaba a cabo su trabajo con conceptos poco claros e incompletos acerca de la esencia del método científico. Sólo los relacionistas o funcionalistas, es decir, los partidarios de la escuela ‘matemática’habían analizado los problemas y habían llegado a desarrollar un método claro y coherente. Todo aquel que tenga un pensamiento lúcido debe, por lo tanto, experimentar cierta simpatía por esos economistas. También es verdad que sólo ellos se han ganado el respetado título de investigadores ‘exactos’, que tantos otros partidarios del método científico en economía se han arrogado injustamente.” (La última afirmación está dirigida, por supuesto, implícitamente a Menger.) Revista Libertas 27 (Octubre 1997) Instituto Universitario ESEADE www.eseade.edu.ar método teórico, es decir, como un método para la interpretación de cursos de acción típicos con la ayuda de designios del pensamiento, por ejemplo, los planes económicos.4 Consideramos que el logro que caracterizó a los austriacos fue el desarrollo gradual de la comprensión como método en el segundo sentido. Para ellos el designio del pensamiento, el cálculo o el plan económico de un individuo, siempre se basa en primer lugar en un interés teórico.





Antes de fundamentar mi tesis comparando las características esenciales del pensamiento austriaco con las de la escuela clásica y la de Lausana, debo tomar en cuenta dos objeciones obvias. Podría parecer que mi interpretación del pensamiento de la escuela austriaca no puede conciliarse con los puntos de vista metodológicos de dos pensadores de la envergadura de Menger y Mises.

Una de las objeciones podría ser que en la obra Untersuchungen, de Menger, que durante décadas ha sido considerada como el catecismo metodológico de la escuela, nunca se menciona la comprensión como método de las ciencias sociales teóricas, y en especial de la economía.5 Por el contrario, Menger declara una y otra vez que la tarea de las ciencias sociales, como la de las ciencias naturales, es encontrar “leyes exactas”. Considerando esto, parecería que Sombart está en lo cierto cuando afirma que Untersuchungen es “la obra metodológica más importante que trata la economía a la manera de las ciencias naturales”.6 Sin embargo, es preciso tener en cuenta el clima intelectual imperante en los años en que apareció la obra de Menger. En primer lugar, en 1883, año en que fueron publicadas la obra de Dilthey, Einleitung in die Geisteswissenschaften (Introduction to the Social Sciences), y la de Menger, Untersuchungen, apenas se conocía la comprensión como método del estudio teórico de la cultura. Segundo, con la publicación de la obra de Menger dio comienzo el Methodenstreit. Menger, en particular, se opuso a los intentos de Schmoller y sus amigos de imponer la comprensión histórica como único método legítimo en el ámbito de las ciencias sociales, por ejemplo, la economía. Por lo tanto, no se podía esperar que tuviese gran interés por las variantes de la misma metodología que aún no habían sido elucidadas, incluso aunque las hubiese conocido. Pero el hecho es que no las conoció.

Tercero, y quizá lo más importante, en 1883 el verdadero trabajo teórico de la escuela austriaca apenas estaba en sus comienzos. Aún no habían aparecido en escena ni Wieser ni Böhm-Bawerk. Aunque pueda parecer paradójico, el método que defendía Menger en su Untersuchungen no era el suyo, ni tampoco el de sus discípulos sino, en realidad, el de J. G. Droysen, “Historik”. En: Vorlequngen über Enzyklopádie und Methodologie der Geschichte, Hrsg. von Rudolf Hübner, Munich, 1937.

Carl Menger, Untersuchungen über die Methode der Sozialwis.qenqchaften und der politischen Ókonomie insbesondere [Inquiries into the Method of social Science.and Particularly Political Economy] (Leipzig, 1883);

traducido como Problems of Economics and Sociology, Urbana, Ill., 1963.

W. Sombart, op. cit., p. 159.

Revista Libertas 27 (Octubre 1997) Instituto Universitario ESEADE www.eseade.edu.ar la escuela clásica. La observación de Mises es correcta: “La transición del sistema clásico al moderno no se completó en forma súbita, sino gradualmente: pasó bastante tiempo hasta que llegó a ser efectivo en todas las áreas del pensamiento económico, y debió transcurrir aún mucho más para que fuese posible advertir toda la importancia del cambio que se había realizado”.7 Por lo tanto, podríamos decir que lo que más tarde se transformó en el método característico de la escuela apenas había ejercido algún impacto en 1883.

En cuarto lugar, llegó un momento en el cual el propio Menger se vio obligado a oponerse a la aplicación de los métodos de las ciencias naturales en economía. En dos cartas dirigidas a Walras, en junio de 1883 y en febrero de 1894, insistía en que no sólo estábamos tratando con relaciones cuantitativas sino con la “esencia” de los fenómenos económicos. También se preguntaba cómo se podía averiguar, con la ayuda de las matemáticas, la esencia del valor, la renta o la ganancia del empresario.8 Sin embargo, como las matemáticas son esenciales para las modernas ciencias naturales, la crítica de Menger estaba dirigida tanto a las últimas como a las primeras. Y si no podemos equiparar la “comprensión de la esencia” con la “interpretación del significado”, podemos concluir que la intención de Menger en ambas cartas era defender la posibilidad de una teoría económica concebida para interpretar el significado. Es particularmente interesante el hecho de que las dos cartas fueron escritas casi inmediatamente después de concluir Untersuchungen.

Otra objeción podría ser que Mises consideraba la comprensión como un método particular de las ciencias históricas, y que nuestra formulación es incompatible con su distinción entre Begreifen y Verstehen. Sin embargo, esta aparente contradicción es sólo verbal. Mises admite en forma explícita: “Cualquier procedimiento cuyo objetivo sea comprender el significado de las cosas podría definirse, en sí mismo, como comprensión”, y éste es precisamente nuestro punto de vista. Y continúa: “En el actual estado de cosas, debemos resignarnos a aceptar el uso actual del lenguaje. Por lo tanto, dentro del procedimiento cuyo fin es la comprensión del significado de las cosas, deseamos un procedimiento que las ciencias de la conducta humana puedan utilizar para separar ‘Begreifen’ de ‘Verstehen’.

‘Begreifen’ trata de aprehender el significado de las cosas mediante el pensamiento discursivo; ‘Verstehen’ busca ese significado a través de una absoluta empatía con la situación total que se considera”.9 No me parece que el uso actual requiera esa distinción. Sin embargo, espero que resulte claro que el método que aquí atribuimos a la escuela austriaca es el mismo que Mises Ludwig von Mises, Grundprobleme der Nationalökonomie (Jena, 1933), p. 67 n; traducido como Epistemological Problems of Economics, Princeton, 1960.

W. Jaffe, “Unpublished Papers and Letters of Léon Walras”, Journal of Political Economy, 1935, p. 200.

L. von Mises, op. cit., p. 125.

Revista Libertas 27 (Octubre 1997) Instituto Universitario ESEADE www.eseade.edu.ar denominó “Begreifen”. Este método, que apunta a descubrir el significado de las cosas, aparentemente está en pugna con la mayoría de los métodos empleados en las ciencias naturales y adecuados a ellas.

–  –  –

A continuación investigaremos de manera detallada las peculiaridades del pensamiento austríaco, y en primer lugar lo compararemos con el de la escuela clásica. Sin embargo, no nos ocuparemos de Adam Smith, que está demasiado arraigado en el siglo XVIII como para que nuestros problemas hayan podido interesarle. Para la mentalidad imperante en su tiempo, tanto la ley natural como “el orden económico natural” eran “una parte de la naturaleza”, y las distinciones conceptuales que haremos aquí carecían de sentido para ella.

El caso de Ricardo y sus discípulos era diferente, dado que emulaban conscientemente las ciencias naturales. Su meta cognitiva consistía en ordenar los procesos económicos en términos de cantidades. Una teoría semejante podría haber sido considerada exitosa en la medida en que hubiera podido determinar relaciones cuantitativas. El estilo intelectual de los clásicos tiene tres características distintivas.



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